为何每次大灭绝事件发生时,都是简单的生物存活下来?

在地球的历史上,一共发生过五次大灭绝事件。所谓的大灭绝事件,虽然没有明确的定义,但是这五次大灭绝事件每次都造成至少80%的地球物种彻底消失,甚至最多的一次导致96%的生物灭绝。

为何每次大灭绝事件发生时,都是简单的生物存活下来?

在每一次生物灭绝之后,地球不是归于沉寂,而是重新容光焕发。经过残存生物的不断演化,它们又让地球的生物圈变成了丰富的“大家庭”。前不久有生物学家估计,这个过长说长不长,说短不短,地球从大灭绝事件后重新发展出复杂的生物圈,大约需要500万年的时间。

当我们审视这些生物大灭绝事件后,会惊奇地发现:每次遭受打击最严重的,都是那些大型生物。而小型生物、结构简单的生物,更容易残存下来。

我们最熟悉的,就是白垩纪的恐龙了。恐龙是著名的史前大型生物,其中易碎双腔龙甚至极有可能挑战蓝鲸史上最大生物的纪录。然而,就在6600万年前,它们彻底消失,再也看不见了。

为何每次大灭绝事件发生时,都是简单的生物存活下来?

但是,最不担心被灭绝的,就是简单的生物了。而且越简单的生物,生命力越强。单细胞生物早在39亿年前,就已经出现在地球上了。可是,经历了五次大灭绝事件后,它们依然占据着这个世界的各个角落:天上、地下、海底、火山口……即使在今天,被称为第六次大灭绝事件的情况下,我们听说昆虫有可能会灭绝、大型生物可能会灭绝、可可豆可能要消失,却从不曾听说微生物要完蛋。

那么,为何越简单的生物,生命力反而越顽强呢?

首先,这就像人体内的细胞一样,越高度演化、功能性强的部分,可改变的空间越小。人体内分化能力最强的,就是受精卵了,其次如干细胞等,都具有非常强的分化能力,可以分化成几乎各个部位的细胞。然而,如果想让眼睛里的细胞变成舌头上的细胞(尽管它们同样拥有完整的DNA),那基本是不可能的。

在宏观上说,我们的生活也是一样的。一个大型集团企业的销售总监,可能都不会给自己的电脑安装系统;而一个小公司的基础职员,可能不仅会建立局域网,还会做SEO,又能写文案,还可以做地推……

这是正常的规律,有些部位、生物就是要朝着单一的方向发展,有一些却必须要全能。

为何每次大灭绝事件发生时,都是简单的生物存活下来?

其次,以单细胞为例,它们结构简单,一个细胞就是一切。它们没有双螺旋结构的DNA,因此基因并不稳定,可以发生突变。一个人可能有一个细胞突变出不怕砒霜的能力,但是这个人吃了砒霜还是会死掉。但是单细胞生物只要突变,就等于它全都突变了,这让它们有更强的适应能力。

同时,微生物在漫长的岁月里,也不是一成不变的。今天的微生物和以前的微生物,也一样有着巨大的差别。尽管它们也是从它们的祖先一点点突变来的,但是我们也不能说它们的祖先没有灭绝。就像天花病毒一样,不也是消失了?

总之,简单这件事,有好处也有坏处。自然界是一个非常非常复杂的环境,我们人类距离搞清楚所有的自然法则,还有很长的一段路要走呢。

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